Al igual que muchos grandes hoteleros y empresarios, Conrad Hilton tuvo un origen relativamente humilde, pero poseía una combinación de visión y genio financiero salpicado por un ego muy saludable. Su enfoque hacia la gestión y operación los hoteles y las normas que implantó en sus hoteles fueron copiadas en el negocio hotelero en todo el mundo, vigente hasta nuestros días.

Conrad Nicholson Hilton nació en San Antonio, Nuevo México (EEUU) en 1887. Su familia era de raices noruegas y alemanas. Sirvió en la primera guerra mundial, alistándose al ejército en 1917. Mientras Conrad estaba en el ejército su padre falleció en un accidente de tráfico.

Al regresar de la Primera Guerra Mundial, Conrad fue a Texas con la intención de comprar un pequeño banco. En su lugar, compró un pequeño hotel (Mobley Hotel en Cisco, Texas, 1919), y a menudo alquilaba las habitaciones en turnos de ocho horas para los trabajadores de los yacimientos petrolíferos locales. No había vuelta atrás; dentro de los cuatro años siguientes Hilton era propietario de varios hoteles en todo el estado. El primer hotel construido para soportar el apodo de Hilton, el Hilton Dallas, inaugurado en 1925. El resto es historia.

Conrad Hilton creó la Hilton Hotels Corporation en 1946, seguido por Hilton International Company en 1948. La compañía se expandió con servicios al viajero tales como el uso de tarjetas de crédito, alquileres de autos y demás.

Es cierto que en términos de estilo y grandeza la cadena de hoteles Hilton no representa el ápice de la hostelería de clase mundial, pero Conrad Hilton logró que en sus últimos años la identificación de los hoteles que estaban con su nombre fueran reconocidos como las joyas de la corona de muchas de las grandes ciudades. Él compró estas instituciones cuando estuvieron a punto de la quiera o con pérdidas, convirtiéndolas  rápidamente a cada una en una empresa altamente rentable y eficiente. Grandes ejemplos de esta estrategia incluyen los hoteles: Steven y Palmer House en Chicago; el Mayflower en Washington, DC; Roosevelt y Plaza de la ciudad de Nueva York; y, por supuesto, el último y prestigioso hotel de Hilton, el Waldorf Astoria de Nueva York. En su biografía Be My Guest, Hilton declaró: “Nada se interpodrá entre el Waldorf y yo “.

Período fascinante

Eran tiempos interesantes para cualquier empresario emprendedor. El clima financiero volátil, que culminó con la caída de la bolsa de 1929, después de la Gran Depresión, proporcionó el combustible para que Hilton forjase un imperio económico eficiente – la clave de su éxito. Perdió algunas propiedades, pero logró recuperarse.

La incursión de Hilton en la ciudad de Nueva York en 1943 con la Plaza y el Roosevelt estableció la Hilton Hotels Corporation como la primera cadena de hoteles de costa a costa en los Estados Unidos. Casi al mismo tiempo, y a pesar de las opiniones de sus compañeros de la junta, Hilton comenzó a comprar bonos Waldorf. Desde su apertura en 1931, Conrad Hilton había llevado a una foto del Waldorf Astoria en el bolsillo. Finalmente en 1949 logró su sueño con la obtención del contrato de arrendamiento del Waldorf Astoria. Lo consiguió, asegurando el 68 por ciento de las acciones de hotel por 3 millones de dólares. La filosofía de gestión personal de Hilton, ‘Dig for Gold’, que se refiere a la utilización del espacio del hotel con el fin de maximizar el beneficio, no tuvo mejor ejemplo de éxito de Hilton con el gran viejo Waldorf. Tan sólo en un año el hotel estaba haciendo un beneficio decente por primera vez en su historia.

Este hecho convirtió a Conrad Hilton en “el hombre que llevó el negocio hotelero a las grandes ligas”, ya que existe un antes y después entre la hotelería de los años veinte y la era moderna.

Hay que reconocer que la actividad hotelera corría por las venas de Hilton: le encantó, lo vivió y construyó el Hilton Hotels Corporation, un vasto imperio y en constante evolución. Era un genio en la comprensión y la capitalización de las necesidades del mercado.

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El Waldorf Astoria fue el escenario perfecto para Conrad Hilton. Después de todo, él podría codearse con los más poderosos políticos y financieros del día. A través de él la delegación estadounidense en las Naciones Unidas estableció su residencia permanente en el Waldorf. Esto allanó el camino para que Hilton para entrara en la refriega política: embajadores extranjeros, líderes políticos y celebridades internacionales se convirtieron en sus amigos personales. En particular, se hizo amigo del presidente Dwight D. Eisenhower, y  a menudo jugaban al golf juntos (Eisenhower finalmente se instaló en el hotel).

El Waldorf Astoria se consideró, después de todo, “La Casa Blanca” de los hoteles americanos, y Conrad Hilton se determinó que debía convertirse en su “Señor Presidente”. Sólo sería cuestión de tiempo antes de Hilton conquistara el mundo a través de Hilton International.

Un norteamericano fuera de casa

Conrad Hilton fue sobre todo un firme partidario de su país, y en el clima post II Guerra Mundial creía que Estados Unidos estaba en condiciones de intervenir y salvar al mundo asediado. El lema corporativo del Hoteles Hilton dice lo siguiente: “World Peace Through International Trade and Travel” (Paz Mundial por medio del Comercio Internacional y los Viajes). Hilton fue instrumental en la creación del Fondo Monetario Internacional (FMI) y del Banco Internacional de Reconstrucción. La cadena hotelera Hilton International ayudaría a las economías de los países más pobres mediante la utilización de mano de obra y materiales locales.

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Conrad Hilton fue el primer hotelero en la portada de la revista Time

Conrad Hilton fue un maestro de la colonización financiera. El mundo de la posguerra estaba en movimiento, y el sector de los viajes se fue convirtiendo rápidamente en un lugar común.

La visión personal de Hilton era que los nuevos hoteles impulsaban las economías locales al mismo tiempo en que proporcionaban a los turistas estadounidenses un hogar seguro y cómodo fuera de casa.

Hilton también estableció una marca de lujo de la cadena bajo el nombre de Conrad Hilton, el Waldorf Astoria fue el primero. William Barron Hilton compró el edificio y el terreno debajo y se convirtió en Presidente de los hoteles Hilton Corporation tras la muerte de su padre en 1979.

La última anécdota del gran estadista de hoteles, finalmente desprotegido a la edad madura de 91 años fue que sus últimas palabras fueron: “Deje la cortina de la ducha en el interior de la bañera”. Podemos decir que hasta en su último suspiro, el trabajo fue lo primero.